sábado, 14 de enero de 2017

El Hubble Observa un Agujero Negro Desconcertante

13.01.17.- La hermosa galaxia espiral visible en el centro de la imagen es conocida como RX J1140.1 + 0307, una galaxia en la constelación de Virgo fotografiada por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA, y que presenta un interesante rompecabezas. 

A primera vista, esta galaxia parece ser una galaxia espiral normal, al igual que la Vía Láctea, pero las primeras apariencias engañan!


La Vía Láctea, como la mayoría de las grandes galaxias, tiene un agujero negro supermasivo en su centro, pero algunas galaxias poseen agujeros negros de masa intermedia más ligeros. RX J1140.1 + 0307 es una galaxia de ese tipo, de hecho, su agujero negro central posee una de las masas más bajas de los agujeros negros conocidos en cualquier núcleo galáctico luminoso.

 Lo que desconcierta a los científicos acerca de esta galaxia en particular es que los cálculos no suman. Con una masa tan relativamente baja para un agujero negro central, los modelos para la emisión no pueden explicar el espectro observado. 

Tiene que haber otros mecanismos en juego en las interacciones entre las partes interior y exterior del disco de acreción que rodea el agujero negro.


Image Credit: ESA/NASA/Hubble

sábado, 7 de enero de 2017

NASA Selecciona Dos Misiones Para Explorar los Comienzos del Sistema Solar

05.01.17.- La NASA ha seleccionado dos misiones con potencial para abrir nuevas ventanas hacia una de las primeras épocas de la historia de nuestro sistema solar - una época inferior a 10 millones de años después del nacimiento de nuestro Sol. Las misiones, conocidas como Lucy y Psyche, fueron elegidas entre cinco finalistas y se procederá a la formulación de la misión, con el objetivo de poder lanzarlas en 2021 y 2023, respectivamente.

"Lucy visitará un entorno rico en los misteriosos asteroides troyanos de Júpiter, mientras que Psyche estudiará un asteroide de metal único que nunca antes ha sido visitado", dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado del Directorio de Misiones Científicas de la NASA en Washington.
Lucy, una nave espacial robótica, será lanzas en Octubre de 2021. Está programada para llegar a su primer destino, un asteroide del cinturón principal, en 2025. De 2027 a 2033, Lucy explorará seis asteroides troyanos de Júpiter. Estos asteroides están atrapados por la gravedad de Júpiter en dos enjambres que comparten la órbita del planeta, uno por delante y otro siguiendo a Júpiter en su circuito de 12 años alrededor del Sol. Se cree que los troyanos son reliquias de una era mucho más temprana en la historia del sistema solar, y pueden haberse formado mucho más allá de la actual órbita de Júpiter.

"Esta es una oportunidad única", dijo Harold F. Levison, investigador principal de la misión Lucy en el Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado. "Debido a que los troyanos son restos del material primordial que formó los planetas exteriores, poseen pistas vitales para descifrar la historia del sistema solar. Lucy, al igual que el fósil humano del que recibe el nombre, va a revolucionar la comprensión de nuestros orígenes".

Lucy se basará en el éxito de la misión New Horizons de la NASA a Plutón y el Cinturón de Kuiper, utilizando nuevas versiones de los instrumentos científicos RALPH y LORRI que ayudaron a los logros de la misión. Varios miembros del equipo de Lucy también son veteranos de la misión New Horizons. Lucy también se basará en el éxito de la misión OSIRIS-REx al asteroide Bennu, con el instrumento OTES y varios miembros del equipo OSIRIS-REx.

La misión de Psyche explorará uno de los objetivos más intrigantes en el cinturón principal de asteroides, un asteroide de metal gigante, conocido como 16 Psyche, aproximadamente tres veces más lejos del Sol que la Tierra. Este asteroide mide unos 210 kilómetros de diámetro y, a diferencia de la mayoría de los otros asteroides que son cuerpos rocosos o helados, se cree que está compuesto principalmente de hierro metálico y níquel, similar al núcleo de la Tierra. Los científicos se preguntan si Psyche podría ser un núcleo expuesto de un planeta temprano que podría haber sido tan grande como Marte, pero que perdió sus capas exteriores rocosas debido a una serie de colisiones violentas hace miles de millones de años.

La misión ayudará a los científicos a entender cómo los planetas y otros cuerpos se separaron en capas - incluyendo núcleos, mantos y corteza - al principio de su historia.

"Esta es una oportunidad para explorar un nuevo tipo de mundo - no uno de roca o hielo, sino de metal", dijo la investigadora principal de Psyche Lindy Elkins-Tanton de la Universidad Estatal de Arizona en Tempe. "16 Psique es el único objeto conocido de su clase en el sistema solar, y esta es la única manera en la que los seres humanos visitarán un núcleo. Aprendemos sobre el espacio interior visitando el espacio exterior".

Psyche, que también es una misión robótica, tiene como objetivo el lanzamiento en Octubre de 2023, llegando al asteroide en 2030, siguiendo a una maniobra de asistencia gravitatoria de la Tierra para ayudar a la nave espacial en 2024 y un sobrevuelo de Marte en 2025.

Además de seleccionar las misiones Lucy y Psyche para su formulación, la Agencia extenderá la financiación para el proyecto NEOCam (Near Earth Object Camera) por un año adicional. El telescopio espacial NEOCam está diseñado para examinar regiones del espacio más cercano a la órbita de la Tierra, donde se pueden encontrar asteroides potencialmente peligrosos.

"Estas son las verdaderas misiones de descubrimiento que se integran en una estrategia más amplia de la NASA para investigar cómo se formó y evolucionó el sistema solar", dijo Jim Green, Director de Ciencia Planetaria de la NASA. "Hemos explorado los planetas terrestres, los gigantes de gas, y una variedad de otros cuerpos que giran alrededor del Sol. Lucy observará restos primitivos desde más lejos del sistema solar, mientras que Psyche observará directamente el interior de un cuerpo planetario. Esto nos ayudarán a entender cómo el Sol y su familia de planetas se formó, cambió con el tiempo, y se convirtió en lugares donde la vida pudo desarrollarse y sostenerse - y lo que puede depararnos el futuro ".



Concepto artístico de la misión Lucy sobrevolando el asteroide troyano Eurybates. Image Credit: SwRI and SSL/Peter Rubin

sábado, 31 de diciembre de 2016

Pequeñas Depresiones en Marte Podrían Llegar a Convertirse en "Arañas"

21.12.16.- Depresiones esculpidas por la erosión que crecen y se ramifican durante varios años marcianos pueden ser versiones menores de las características conocidas como "arañas marcianas", canales radiales con dibujos que sólo se encuentran en la región polar sur de Marte.

Los investigadores utilizando datos de la sonda espacial Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA, han informado de la primera detección del crecimiento acumulativo, entre primaveras marcianas, de canales resultantes del mismo proceso de deshielo de dióxido de carbono que se cree que forma las características en forma de araña.

Las arañas varían en tamaño de decenas a cientos de metros. Los canales múltiples normalmente convergen en un foso central, parecido a las patas y al cuerpo de una araña. Durante la última década, los investigadores revisaron en vano la cámara HiRISE de MRO para ver los cambios de año a año en ellas.

"Hemos visto por primera vez estas características más pequeñas que sobreviven y se extienden de año en año, y así es como comienzan las arañas más grandes", dijo Ganna Portyankina de la Universidad de Colorado, Boulder. "Estas están en áreas de dunas de arena, así que no sabemos si seguirán creciendo o desaparecerán bajo arena movediza".

Las dunas parecen ser un factor en cómo se forman las arañas recién nacidas, pero también pueden evitar que muchas persistan los siglos necesarios para convertirse en arañas a gran escala. La cantidad de erosión necesaria para esculpir una araña típica, a la tasa determinada a partir de observar el crecimiento activo de estos pequeños canales, requeriría más de mil años marcianos. Un año marciano dura alrededor de 1,9 años terrestres.

"Gran parte de Marte se parece a Utah si se quita toda la vegetación, pero las arañas son una forma única de Marte", dijo Candice Hansen, del  Instituto de Ciencia Planetaria de Tucson, Arizona, y coautora del informe.

El hielo de dióxido de carbono, más conocido como "hielo seco", no ocurre naturalmente en la Tierra. 
En Marte, cubre el suelo durante el invierno en las zonas cercanas a los polos, incluyendo las regiones del polo sur con terrenos de araña. Los restos oscuros aparecen en estas áreas cada primavera.
Hugh Kieffer, del Instituto de Ciencias Espaciales de Boulder, juntó estos factores en 2007 para deducir el proceso que los vincula: el Sol primaveral penetra en el hielo para calentar el suelo por debajo, causando que algo de dióxido de carbono en el fondo se descongele en forma de gas. El gas atrapado genera presión hasta que se forma una grieta en la capa de hielo, recogiendo las partículas de hielo y polvo. Esto erosiona la tierra y también suministra al géiser con las partículas que caen de nuevo a la superficie, y aparecen como los ventiladores oscuros en la primavera.

Esta explicación ha sido bien aceptada, pero en realidad ver un proceso de erosión en el suelo que podría eventualmente producir las formas de araña resultó difícil de alcanzar. Hace seis años, los investigadores que utilizaban HiRISE informaron de pequeños surcos que aparecieron en las dunas de arena cerca del polo norte de Marte en sitios donde las erupciones a través del hielo seco habían depositados en primavera. Sin embargo, esos surcos en el extremo norte desaparecieron en un año, aparentemente rellenados con arena.

"Hay dunas donde vemos estos canales ramificados en el sur, pero en esta zona hay menos arena que alrededor del polo norte", dijo Portyankina. "Creo que la arena es lo que desata el inicio del proceso de formación de un canal en el suelo."


Esta secuencia de tres imágenes de la cámara HiRISE de la nave espacial Mars Reconnaissance Orbiter muestra el crecimiento de una red ramificada de depresiones excavadas por el deshielo de dióxido de carbono durante tres años marcianos. 

Image Credit: NASA/JPL-Caltech/Univ. de Arizona

sábado, 24 de diciembre de 2016

Mejora la Capacidad de ALMA Para Detectar Agua en el Universo

21.12.16.- El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), en Chile, ha comenzado a observar en un nuevo rango del espectro electromagnético. Esto ha sido posible gracias a unos nuevos receptores, instalados en las antenas del telescopio, que pueden detectar las ondas de radio con longitudes de onda de 1,4 a 1,8 milímetros, un rango que ALMA no había explotado previamente.

 Esta actualización permite a los astrónomos detectar señales débiles de agua en el universo cercano.
ALMA observa las ondas de radio del universo en el extremo de más baja energía del espectro electromagnético. Con los nuevos receptores de banda 5 recién instalados, ALMA ahora abre sus ojos a una nueva sección de este espectro de radio, ofreciendo nuevas y emocionantes posibilidades de observación.

El Científico del Programa Europeo de ALMA, Leonardo Testi, explica el significado: "Los nuevos receptores hará mucho más fácil la detección de agua (un requisito previo para la vida tal y como la conocemos) en nuestro Sistema Solar y en regiones más distantes de nuestra galaxia y más allá. También permitirán a ALMA buscar carbono ionizado en el universo primordial".

La ubicación única de ALMA, a 5.000 metros de altura en la árida meseta de Chajnantor (Chile), es el primer factor que hace que estas observaciones sean posibles. Como el agua también está presente en la atmósfera de la Tierra, los observatorios en entornos menos elevados y menos áridos tienen más dificultades para identificar el origen de la emisión que viene del espacio. La gran sensibilidad de ALMA y su alta resolución angular implican que, ahora, en esta longitud de onda, puedan detectarse incluso débiles señales de agua en el universo local.

El receptor de banda 5, que fue desarrollado por el grupo GARD (Group for Advanced Receiver Development, grupo para el desarrollo de receptores avanzados) en el Observatorio Espacial de Onsala, de la Universidad Tecnológica de Chalmers (Suecia), ya ha sido probado en el instrumento SEPIA del telescopio APEX. Estas observaciones también fueron vitales para ayudar a seleccionar objetivos adecuados para las primeras pruebas de los receptores con ALMA.

Los primeros receptores fueron construidos y entregados a ALMA en el primer semestre de 2015 por un consorcio formado por NOVA (Netherlands Research School for Astronomy, escuela de investigación de astronomía de los Países Bajos) y GARD, en colaboración con NRAO (National Radio Astronomy Observatory, observatorio nacional de radioastronomía de EE.UU.), que contribuyó aportando al proyecto el oscilador local. Los receptores ya están instalados y están siendo puestos a punto para su uso por la comunidad de astrónomos.

Para probar los receptores recién instalados se llevaron a cabo observaciones de varios objetos, incluidas las galaxias en colisión Arp 220 (una enorme región de formación estelar cerca del centro de la Vía Láctea) y una polvorienta supergigante roja próxima a explotar como supernova, lo que pondrá fin a su vida.

Para procesar los datos y comprobar su calidad, los astrónomos, junto con técnicos de ESO y del Centro Europeo Regional de ALMA (ARC, European ALMA Regional Center), se reunieron en el Observatorio Espacial de Onsala, en Suecia, para una "Semana Intensiva de banda 5", albergada por el nodo nórdico del ARC. Los resultados finales acaban de ponerse a disposición de la comunidad astronómica de todo el mundo de forma abierta.

Robert Laing, miembro del equipo en ESO, es optimista sobre las perspectivas para las observaciones de ALMA en la banda 5: "Es muy emocionante ver los primeros resultados del ALMA en banda 5 usando un conjunto limitado de antenas. En el futuro, la alta sensibilidad y la resolución angular de todo el conjunto de ALMA nos permitirán hacer estudios de agua en una amplia gama de objetos incluyendo tanto estrellas en formación como evolucionadas, además de en el medio interestelar y en regiones cercanas a agujeros negros supermasivos".


El sistema de galaxias en fusión Arp 220, por ALMA y Hubble. Image Credit: ALMA/ESO/NASA/ESA

sábado, 10 de diciembre de 2016

Cassini Envía Imágenes del Hexágono de Saturno Desde su Nueva Órbita

08.12.16.- La nave espacial Cassini de la NASA ha enviado a la Tierra sus primeras imágenes de la atmósfera de Saturno desde que comenzó la última fase de su misión. Las nuevas imágenes muestran escenas desde lo alto del hemisferio norte de Saturno, incluyendo la fascinante corriente de chorro hexagonal del planeta.

Cassini inició su nueva fase de la misión el 30 de noviembre. Cada una de estas órbitas de una semana - 20 en total - transporta a la nave espacial por encima del hemisferio norte de Saturno antes de enviarla a través de los bordes exteriores de los anillos principales.

Las cámaras de imagen de Cassini adquirieron estas últimas vistas el 2 y 3 de diciembre, unos dos días antes del primer acercamiento al planeta. Los pases futuros incluirán imágenes del acercamiento más cercano, incluyendo algunas de las vistas más cercanas de los anillos externos y de las pequeñas lunas que orbitan allí.

"Esto es, el principio del fin de nuestra exploración histórica de Saturno. Viendo estas imágenes - y las que vendrán - te recuerda que hemos vivido una aventura audaz y atrevida alrededor del planeta más magnífico del sistema solar", dijo Carolyn Porco, del equipo de imágenes en el Instituto de Ciencias Espaciales, Boulder, Colorado.

El próximo pase por los bordes exteriores de los anillos está previsto para el 11 de diciembre. Las órbitas cercanas a los anillos continuarán hasta el 22 de abril, cuando el último sobrevuelo cercano a la luna de Saturno, Titán, volverá a modelar la trayectoria de vuelo de Cassini. Con ese encuentro, Cassini comenzará su gran final, saltando sobre los anillos y haciendo la primera de 22 zambullidas a través de un hueco de 2.400 kilómetros entre Saturno y su anillo más interno el 26 de abril.

El 15 de septiembre, la conclusión planeada de la misión será una inmersión final en la atmósfera de Saturno. Durante su inmersión, Cassini transmitirá datos sobre la composición de la atmósfera hasta que se pierda su señal.

Lanzada en 1997, Cassini ha estado recorriendo el sistema de Saturno desde que llegó en 2004 para un estudio cercano del planeta, sus anillos y lunas. Cassini ha realizado numerosos descubrimientos dramáticos, incluyendo un océano global con indicaciones de actividad hidrotérmica dentro de la luna Encelado y mares líquidos de metano en otra luna, Titán.


Este collage de imágenes de la nave Cassini de la NASA muestra el hemisferio norte y los anillos de Saturno, vistos con cuatro filtros espectrales diferentes. Cada filtro es sensible a diferentes longitudes de onda de la luz y revela nubes y brumas a diferentes altitudes. Image Credit: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

sábado, 3 de diciembre de 2016

¿Primeras Señales en el Espacio Vacío de una Extraña Propiedad Cuántica?

30.11.16.- Observaciones de una estrella de neutrones, llevadas a cabo con el VLT, podrían confirmar una predicción de hace 80 años sobre el vacío.
Utilizando el VLT (Very Large Telescope) de ESO, un equipo de astrónomos, que ha estudiado la luz emitida por una estrella de neutrones extraordinariamente densa y fuertemente magnetizada, puede haber encontrado los primeros indicios observacionales de un extraño efecto cuántico predicho por primera vez en la década de 1930. La polarización de la luz observada sugiere que el espacio vacío que hay alrededor de la estrella de neutrones está sujeta a un efecto cuántico conocido como birrefringencia de vacío.

Un equipo dirigido por Roberto Mignani, de INAF Milán (Italia) y de la Universidad de Zielona Gora (Polonia), utilizó el VLT (Very Large Telescope) de ESO, instalado en el Observatorio Paranal (Chile), para observar la estrella de neutrones RX J1856.5-3754, a unos 400 años luz de la Tierra.
A pesar de estar entre las estrellas de neutrones más cercanas, su extrema oscuridad hizo que los astrónomos sólo pudieran observarla en luz visible utilizando el instrumento FORS2, instalado en el VLT, en los límites de la tecnología de telescopios actual.

Las estrellas de neutrones son los densos núcleos remanentes de estrellas masivas (al menos 10 veces más masivas que nuestro Sol) que han estallado como supernovas al final de sus vidas. También tienen campos magnéticos muy extremos, miles de millones de veces más fuertes que los del Sol, que impregnan su superficie exterior y sus alrededores.

Estos campos son tan fuertes que incluso afectan a las propiedades del espacio vacío que hay alrededor de la estrella. Se cree que, normalmente, el vacío está completamente vacío, y que la luz puede viajar a través de él sin sufrir ningún cambio. Pero en la electrodinámica cuántica (QED, por sus siglas en inglés), la teoría cuántica que describe la interacción entre fotones de luz y partículas cargadas, como electrones, el espacio está lleno de partículas virtuales que aparecen y desaparecen todo el tiempo. Los campos magnéticos muy fuertes puede modificar este espacio, lo que afecta a la polarización de la luz que pasa a través de él.

Mignani, explica: "De acuerdo con la QED, un vacío altamente magnetizado se comporta como un prisma lo hace con la propagación de la luz, un efecto conocido como birrefringencia de vacío".
Sin embargo, hasta ahora, de entre las muchas predicciones de la QED, la birrefringencia de vacío carecía de una demostración experimental directa. Los intentos de detectarla en el laboratorio no han tenido éxito en los años 80 desde que se predijo en un artículo por Werner Heisenberg (conocido por formular el principio de incertidumbre) y Hans Heinrich Euler.

"Este efecto puede detectarse solamente en presencia de campos magnéticos enormemente fuertes, como los que hay alrededor de estrellas de neutrones. Esto demuestra, una vez más, que las estrellas de neutrones son laboratorios de un gran valor para el estudio de las leyes fundamentales de la naturaleza", afirma Roberto Turolla (Universidad de Padua, Italia).

Tras un cuidadoso análisis de los datos del VLT, Mignani y su equipo detectaron polarización lineal (en un grado significativo de alrededor del 16%) debida probablemente, según los investigadores, al efecto impulsor de birrefringencia de vacío en el área de espacio vacío que rodea a RX J1856.5-3754.
Vincenzo Testa (INAF, Roma, Italia), comenta: "Es el objeto más débil en el que se ha medido nunca la polarización. Requiere uno de los telescopios más grandes y más eficientes del mundo, el VLT, y técnicas precisas de análisis de datos para mejorar la señal de una estrella tan débil".

"La alta polarización lineal que medimos con el VLT no puede explicarse fácilmente con nuestros modelos, a menos que incluyamos los efectos de birrefringencia de vacío predichos por QED", agrega Mignani.

"Este studio del VLT es el primer apoyo observacional para las predicciones de este tipo de efectos QED que emanan de un campo magnético extremadamente fuerte", comenta Silvia Zane (UCL/MSSL, Reino Unido).

Mignani está emocionado ante las mejoras en este área de estudio que podrían dares gracias a los telescopios más avanzados: "Las mediciones de la polarización con la próxima generación de telescopios como el E-ELT (European Extremely Large Telescope)de ESO, pueden jugar un papel crucial a la hora de poner a prueba las predicciones de los de efectos de birrefringencia de vacío de la QED alrededor muchas más estrellas de neutrones".

"Esta medición, realizada por primera vez ahora en luz visible, también allana el camino para que puedan llevarse a cabo mediciones similares en longitudes de onda de rayos X", añade Kinwah Wu (UCL/MSSL, Reino Unido).


La polarización de la luz emitida por una estrella de neutrones. Image Credit: ESO/L. Calçada

sábado, 26 de noviembre de 2016

El Chandra Observa el Ciclo de Vida Estelar

22.11.16.- Una instantánea del ciclo de vida estelar ha sido capturada por el Observatorio de Rayos X Chandra de la NASA y el telescopio Submillimeter Array (SMA) del Smithsonian. Una nube que está dando a luz estrellas ha sido observada mediante el reflejo de rayos X de Cygnus X-3, una fuente de rayos X producida por un sistema donde una estrella masiva es devorada lentamente por su agujero negro compañero o estrella de neutrones. Este descubrimiento proporciona una nueva forma de estudiar cómo se forman las estrellas.
En 2003, los astrónomos utilizaron la visión de rayos X de alta resolución del Chandra para encontrar una misteriosa fuente de emisión de rayos X situada muy cerca de Cygnus X-3. La separación de estas dos fuentes en el cielo es equivalente a la anchura de una pequeña moneda a una distancia de 270 metros de distancia. En 2013, los astrónomos informaron que la nueva fuente es una nube de gas y polvo.
En términos astronómicos, esta nube es bastante pequeña: aproximadamente 0,7 años luz de diámetro. Los astrónomos se dieron cuenta de que esta nube actuaba como un espejo, reflejando algunos de los rayos X generados por Cygnus X-3 hacia la Tierra.
"Apodamos a este objeto el "Pequeño Amigo" porque es una débil fuente de rayos X junto a una fuente muy brillante que mostró variaciones de rayos X similares", dijo Michael McCollough, del Centro de Astrofísica Harvard Smithsonian (CfA) en Cambridge, Massachusetts, quien dirigió el estudio más reciente de este sistema.
Las observaciones del Chandra reportadas en 2013 sugirieron que el Pequeño Amigo tenía una masa entre dos y 24 veces la del Sol. Esto sugirió que la nube era un "Glóbulo de Bok", una pequeña nube densa donde pueden nacer estrellas. Sin embargo, se necesitaban más pruebas.
Para determinar la naturaleza del Pequeño Amigo, los astrónomos usaron el SMA, una serie de ocho antenas parabólicas de radio sobre Mauna Kea en Hawai. SMA encontró moléculas de monóxido de carbono, una pista importante de que el Pequeño Amigo es de hecho un Glóbulo de Bok. Además, los datos del SMA revelan la presencia de un chorro o flujo de salida dentro del Pequeño Amigo, una indicación de que una estrella ha comenzado a formarse en su interior.
  
"Por lo general, los astrónomos estudian los Glóbulos de Bok mirando a la luz visible que bloquean o la emisión de radio que producen", dijo el co-autor Lia Corrales del Instituto de Tecnología de Massachusetts en Cambridge, Massachusetts. "Con el Pequeño Amigo, podemos examinar esta capullo interestelar de una manera nueva utilizando Rayos X - la primera vez que hemos sido capaces de hacer esto con un Glóbulo de Bok ".
A una distancia estimada de casi 20.000 años luz de la Tierra, el Pequeño Amigo es también el glóbulo Bok más distante nunca antes visto.
Las propiedades de Cygnus X-3 y su proximidad con el Pequeño Amigo también dan la oportunidad de hacer una medición de distancia precisa, algo que a menudo es muy difícil en astronomía. Desde principios de los años 70, los astrónomos han observado una variación regular de 4,8 horas en los rayos X de Cygnus X-3. El Pequeño Amigo, actuando como un espejo de rayos X, muestra la misma variación, pero con un ligero retraso debido a que el camino que toman los rayos X reflejados es más largo que una línea recta desde Cygnus X-3 a la Tierra.
  
Midiendo el tiempo de retardo en la variación periódica entre Cygnus X-3 y el Pequeño Amigo, los astrónomos pudieron calcular la distancia desde la Tierra a Cygnus X-3, de aproximadamente 24.000 años luz.
Debido a que Cygnus X-3 contiene una estrella masiva, de corta duración, los científicos creen que debe haberse originado en una región de la galaxia donde probablemente las estrellas todavía siguen formándose. Estas regiones se encuentran sólo en los brazos espirales de la Vía Láctea. Sin embargo, Cygnus X-3 se encuentra fuera de cualquiera de los brazos espirales de la Vía Láctea.


Una pequeña nube de polvo y gas que contiene una nueva estrella formándose unos 20.000 años luz de la tierra. Image Credit: X-ray: NASA/CXC/SAO/M.McCollough et al, Radio: ASIAA/SAO/SMA